Organen kweken

Stamcellen van de huid van een menselijke foetus zijn geïnjecteerd in het embryo van een aap. Wat moeten we daar nou van vinden? Dat is toch luguber, op zijn minst? Website ‘Practical Ethics’ van Oxford U. bespreekt. Met verwijzingen naar de film Planet of the Apes (1968, astronauten keren terug na lange reis en ontdekken dat apen de directie hebben overgenomen van mensen) en de roman Never Let Me Go van Kazuo Ishiguru (waarin klonen van mensen worden gefokt op boerderijen om organen te leveren voor transplantaties). Moeten wij organen van beesten transplanteren? Waar ligt de grens tussen mens en dier? Wat staan wij toe? Voorstel in dit essay: als er levende ‘chimera’s’ gemaakt worden, moeten eerst de cellen worden uitgeschakeld die de ontwikkeling van menselijke hersenen veroorzaken; en twee, de eerste chimera’s zouden bestudeerd moeten worden, in groepen, om te zien hoe ver ze cognitief zijn ontwikkeld, en hoe goed ze kunnen communiceren. ‘Oftewel, hun morele status zou moeten worden vastgesteld voordat ze worden behandeld als gewone dieren.’

Maar hoe ethisch is het kweken van organen voor donatie überhaupt, vragen de schrijvers zich af. In Australië is een derde van de ‘gehandicapte levensjaren’ terug te brengen tot leefgewoontes – drinken, roken, zitten – die kunnen worden afgeleerd.  In datzelfde land heeft maar een derde van de inwoners een donorcodicil getekend.

GameStop

Eindelijk kan er weer een beetje gelachen worden op Wall Street. Dat is de strekking van deze analyse van Matt Taibbi, financieel journalist wiens stijl wel eens wordt vergeleken met die van Hunter Thompson.

Onderwerp: GameStop. Amateur thuisbeleggers, met een forum op Reddit, kopen aandelen in dit obscure bedrijfje en jutten elkaar op. Professionele firma’s zien de koers stijgen en gaan ‘short,’ een gok dat het aandeel snel zal dalen. Dat gebeurt niet. Integendeel, de koers stijgt en stijgt. De short sellers, veteranen van Wall Street, verliezen bakken met geld. Professoren, Nancy Pelosi, de Washington Post en vooral bankiers schudden het hoofd en zeggen dat dit onverantwoord is.

Taibbi brengt 2008 in herinnering. Banken als Morgan Stanley en Citicorp zaten tot hun nek in de schulden, short selling hedge funds zagen dit en kochten zich kleurenblind aan short opties, waardoor de aandelenkoersen daalden. ‘De puristen van de vrije markt smeekten de overheid om hulp, en toen de SEC (de toezichthouder) ‘short selling’ verbood, slaakte de conventionele wijsheid een zucht van verlichting.” Toen waren de arme belaagde banken het slachtoffer, en hedge funds die ze omlaag speculeerden werden gezien als antisociale monsters.’

‘Nu 13 jaar verder. De day-trading volgers van een subReddit met twee miljoen lezers, genaamd ‘wallstreetbets,’ besluiten een beetje lukraak om short sellers tegen te houden die een ouderwetse winkelketen voor videospellen op de knieën willen brengen. Ze besluiten ‘long’ te speculeren. Vier maanden geleden was de koers van GameStop $6.  Op de dag van de Capitoolbestorming: $18,36. Twee weken later $43,03;  $147,98 vorige week dinsdag en $347,51 op 27 januari.

‘Dit verpulverde short-selling hedge funds als Melvin Capital, dat bijna drie miljard dollar verloor.’ (Taibbi vertelt ook hoe dit werkt.) ‘Net als in 2008 worden de negatieve speculanten, de short sellers, afgemaakt. Maar nu wordt dat niet toegejuicht – integendeel, de burgerij vindt het stuitend dat amateurgokkers een koekje van eigen deeg voeren aan die slimme financiële professionals.’

‘Het enige gevaarlijke aan een stelletje Reddit beleggers die in staat blijken om hedge funds op te blazen, is het risico dat wij, die erover lezen, ons dood lachen.’

Verontwaardiging over ‘waardering opblazen tot ver boven de fundamentele waarde’ is zoiets. Wat is de fundamentele waarde van een luchtvaartmaatschappij dan? Wat is de ‘fundamentele waarde’ van ongeveer elk aandeel, na vijf jaar geld pompen door centrale banken?

‘De ene na de andere ernstig kijkende deskundige verschijnt op TV om de Reddit beleggers te vertellen dat markten ingewikkeld zijn, dat ze goed moeten beseffen waar ze mee bezig zijn, dat het geen spelletje is.’ (…) Maar dit is helemaal niet ingewikkeld. In een notedop: de ene groep gokkers roept ‘F*** you!’ en de andere groep roept terug: ‘Nee, f*** YOU!’ Meer niet.  Of, in markt-taal: ‘Een stel kerels plaatste een gok, ze werden afgeslacht, ze verdubbelden en verdrievoudigden hun inleg, en werden nog verder afgeslacht.”

‘Het is verrukkelijk, niet omdat zij (de Reddit-beleggers) gelijk hebben, maar omdat de mensen die dekking zoeken zo hopeloos ongelijk hebben, en het nog steeds niet kunnen toegeven.’

Chinastrategie

In 1946 schreef diplomaat George Kennan een ‘lang telegram’ aan zijn bazen in Washington, waarin hij adviseerde hoe de nieuwe concurrent de Sovjet-Unie het beste beteugeld kon worden. Gisteren publiceerde The Atlantic Council ‘The Longer Telegram,’ door een anonieme schrijver, ‘een voormalige hoge overheidsdienaar met diepe kennis van en ervaring met China.’ Het verdient zijn titel: het is 31.000 woorden lang, genoeg voor een kort boek. Enkele punten: de Communistische partij is intern verdeeld; Xi Jinping heeft veel vijanden, die bang zijn voor zijn voortdurende eis van absolute loyaliteit; Xi en zijn vazallen hebben grote fortuinen vergaard. De VS moet niet de leiding van China als één monoliet beschouwen maar gebruik maken van de breuklijnen. China heeft in het verleden samengewerkt met de VS, dat kan nu ook weer. Maar Xi staat in de weg met zijn ambitie. China onder hem is ‘toenemend autoritair en agressief.’ Het doel van de VS moet zijn om de partijleiding duidelijk te maken dat China en wereldmacht kan blijven zolang het niet probeert zijn politieke model te exporteren, of zijn grenzen te verleggen. ‘De ambitie van Amerikaanse strategie zou moeten zijn om de Chinese Communistische Partij van strategische richting te doen veranderen – met of zonder Xi aan het roer.’

U begrijpt, dit is maar een vleugje van een heel gedetailleerd, doorwrocht beleidsadvies.

(The Atlantic Council is een praatclub met talloze Amerikaanse en Europese oud-ministers en andere zwaargewichten uit bedrijfsleven en politiek.)

Lesje journalistiek

Mosterd na de maaltijd, maar voedzaam. Hoe Trump de media bespeelde.  Journalisten willen verhalen. Een goed verhaal bestaat uit een hoofdrolspeler, een probleem, en een beweging naar een oplossing. Dat begreep Trump meesterlijk en bijna al zijn uitspraken en tweets waren dus verhalen. Twee: Trump begreep dat nieuw nieuws boven oud nieuws gaat. Dus hij stapelde verhaal op verhaal, zodat de media nooit de tijd kregen om beweringen te checken. Dit en nog veel meer achter de link. Voor de journalistenschool. Misschien handig bij volgende volksmenners. Ook nog een link naar een handleiding: hoe kan de pers zich hiertegen verweren.

In de cloud

Waarom ging Amazon ‘cloud’ diensten aanbieden? En hoe werd het de grootste? Eerst benaderde het kleine ondernemers, die maar al te graag hun data toevertrouwden aan een specialist; daarna aan grote bedrijven. Als die wantrouwig waren, ging het als volgt: ‘Als je bakken vol data in je eigen dataopslag hebt, en je wilt wel verhuizen naar AWS maar je vindt het eng om dat over internet te doen, dan sturen we een truck met oplegger naar je toe, vol met hard drives; die koppelen we aan je datacenter met glasvezelkabel, kopiëren alles, en dan rijden we hem het hele land door terug naar onze datacenters.’ (…) ‘We noemen hem de Snowmobile. Een enorme benzineslurper. En de klanten verwachten, terecht, dat als ze hun hele geheugen in die vrachtwagen pompen, dat die dan ook veilig is. Dus er is 24/7 een gewapende bewaker aan boord.’

AWS is zo’n geldmachine dat hij hele divisies van Amazon subsidieert. Welke, bijvoorbeeld? ‘Prime Video, bijvoorbeeld. Jeff (Bezos) is dol op Prime Video omdat hij ermee binnenkomt in de scene in New York en LA. Hij is net gescheiden en de rijkste man ter wereld. Prime Video is a loss leader voor Jeff’s sex life,’ zegt deze anonieme AWS cyber-specialist.

En verder …

Ongeduld

Het totaal aantal doden per miljoen door Covid-19 in de VS is bijna duizend. Zelfde in het VK. In Nederland: 600. In Italië 1.100. In Aziatische landen, democratisch of dictatuur, een fractie van die aantallen: Japan 20 doden per miljoen, Singapore 5, China 3. Maleisië 13, Zuid-Korea 12. Thailand, Taiwan en Singapore allemaal onder de 1. Hoe kan dit? Met alle rijkdom en medische infrastructuur die de rijke Westerse landen hebben? Econoom Branko Milanovic zegt op zijn blog: ongeduld. Hij zegt erbij: ik kan het niet bewijzen. Maar in het Westen grepen overheden laat in, en werden restricties snel weer opgeheven  toen de besmettingen daalden. In het najaar hetzelfde patroon. ‘Het publiek – en dus de overheden – wilde niet de Oost Aziatische methode volgen omdat er een cultuur is van ongeduld, een verlangen om alle problemen snel op te lossen, tegen beperkte offers.’

McCartney

’64 Redenen om Paul McCartney te eren,’ heet dit stuk. Heerlijk, en overtuigend. Hij is al een halve eeuw aan het componeren en spelen. Hij schreef ‘When I’m Sixty-Four’ in ruwe vorm toen hij 16 was, om maar wat te noemen. Hier een paar citaten – maar trakteer uzelf dit weekeinde op een rustig moment bij een goed glas om het hele verhaal te lezen:

‘There are very few artists in history, in any field, who have produced so much work at a high level over such a span. His achievement is immense, historic, and will be remembered for centuries if anything will.’

‘When people acknowledge McCartney’s talent they usually mean his songwriting, which is not surprising, since he is as great or greater than any songwriter who ever lived. But it means we overlook what is a positively freakish array of gifts. Imagine if Cole Porter also sang like Frank Sinatra and played clarinet like Benny Goodman.’

Geleerd

Deze hebben we al eerdere jaren geciteerd: ‘52 dingen die ik het afgelopen jaar heb geleerd,’ door Tom Whitwell. Deze bijvoorbeeld: ‘In de wachtstand van Octopus Energy (een Engelse energiemaatschappij) hoor je muziek die is gekoppeld aan jouw gegevens: je krijgt een nummer één hit uit het jaar waarin je 14 was.’

‘Bijna 10% van het BBP van het eiland Tuvalu komt uit de verkoop van .tv domeinen.’

Of deze: ‘In de Thames, ongeveer 60 km te oosten van Londen, ligt een wrak uit de Tweede Wereldoorlog met 14.000 bommen. Als die zouden afgaan, zouden ze een tsunami van vijf meter stroomopwaarts veroorzaken.’