Is Frankrijk verloren?

Michel Houellebecq schrijft een essay voor een Engelse web-publicatie, naar aanleiding van de open brief van de Franse gepensioneerde generaals. ‘Als we even het specifieke geval van Frankrijk buiten beschouwing laten, dan wordt de conclusie kristalhelder: het onvermijdelijke gevolg van wat we vooruitgang noemen (op alle niveaus, economisch, politiek, wetenschappelijk, technologisch) is zelfvernietiging. (…) Europa staat op een kruispunt, komt mij voor. Pascal lezen helpt. Maar net als hij zie ik ‘niets dan redenen voor twijfel en bezorgdheid.’

 

Schandaal

‘Dit zou het grootste sportschandaal in de geschiedenis moeten zijn,’ zegt een anonieme bron in deze reportage van Sports Illustrated. Wat? Pitchers in honkbal smeren de bal in met alles wat plakt om de bal meer ‘spin’ te geven en dus moeilijker te raken. Als gevolg daarvan raken de slagmannen minder: de batting average is gedaald tot .236, ‘een historisch dieptepunt’ in de woorden van SI. Zonnebrandolie gemengd met hars, en talloze andere varianten. Het plakt zo hard dat de spelers op de bank kunnen horen als de bal vertrekt van de hand van de pitcher. Iedereen doet het. Het is een publiek geheim. MLB doet er niets aan.

 

Geschiedenis en geografie

Als u geschiedenisles krijgt dan gaat het meestal over generaals en oorlogen en politieke macht. Maar meestal wordt het lot van een land, of een gebied, bepaald door de ligging en de omgeving – wat de buren doen. Dat is de these van de altijd nieuwsgierige Thomas Pueyo. Heerlijk verhaal. Kijk hoe de kolonisten van Noord-Amerika gemazzeld hebben. Ik laat de kaarten zien (prachtig gemanipuleerd trouwens, om het verhaal duidelijk te maken), lees het verhaal voor de onderbouwing:

Het enorme ‘Mississippi Basin,’ alleen maar platteland, makkelijk voor landbouw, makkelijk voor huizenbouw, goedkoop transport. Beschermd door bergketen links en rechts.

En waarom had Europa, of Rusland, niet dat geluk?

(Klik in het artikel op de foto’s voor gedetailleerde, grote weergave.)

Dit is hoofdstuk 2. Voor hoofdstuk 1, zie hier.

En dan was er deze foto, waar ik mijn ogen niet van af kon houden:

China was al bekend met de hele omgeving van de Indische Oceaan. Toch stuurde keizer Zheng He tussen 1405 en 1433 expedities van enorme schepen op pad. Hier een schip vergeleken met één van de drie wastobbes waarmee Columbus de Atlantische Oceaan overstak. China was de opperheerser van de oceanen. Waarom stopte China al na zo korte tijd? Zie hier.

Lab of natuur?

Is het SARS-CoV-2 virus nu ontstaan in de natuur en op een markt in Wuhan overgesprongen op mensen? Of is het geconstrueerd door mensen en ontsnapt uit een laboratorium in Wuhan? Dit is het meest grondige artikel dat ik tot nu toe heb gezien. Hier de globale conclusie, maar wat dit verhaal zo boeiend maakt is de gedetailleerde bespreking van bewijs voor het een en het ander.

De conclusie: onderzoekers aan het Wuhan Virologie Instituut waren bezig – met subsidie van het Amerikaanse NIAID overheidsinstituut – met experimenten om coronavirussen besmettelijker te maken. (Die subsidie was aangevraagd en verkregen door een organisatie geleid door Peter Baszak, die later een open brief organiseerde in The Lancet waarin vijf virologen met grote stelligheid schreven dat het virus niet was ontsnapt uit een laboratorium in Wuhan.) De onderzoekers waren niet gevaccineerd (want er bestond toen nog geen vaccin) en hielden zich niet aan de maximale veiligheidseisen (beaamd door het hoofd van het onderzoek in een interview) die waren voorgeschreven voor riskant onderzoek (want te veel gedoe met maanpakken en controles.) Het virus was al helemaal aangepast aan mensen, terwijl virussen in de natuur allerlei mutaties ondergaan voordat ze effectief worden. Het SARS2 virus heeft een ongewone structuur, een ‘furin cleavage site,’ die geen enkel ander beta-coronavirus heeft. Bij SARS1 en MERS-virussen waren uitgebreide sporen teruggevonden in de natuur en werd de eerste ‘doorgever/ontvanger’ gevonden. Bij SARS2 niet. (tip J. Meischke)

Hier enkele opmerkelijke alinea’s uit het stuk: Meer…

Tovenarij

De goocheltruc die zelfs professionele goochelaars versteld doet staan, is nog steeds een raadsel. De ‘uitvinder,’ de Britse pro David Berglas (nu 94), laat ook in dit meest recente interview niets los. De truc is oud: ‘Noem een kaart.’ ‘OK, en waar ligt hij in het pak kaarten?’ En de tovenaar vindt precies de juiste kaart op de juiste plek. Er zijn vele varianten op, maar bij alle uitvoeringen raakt de goochelaar op enig moment het kaartenpak aan. (Of hij heeft een handlanger in het publiek.) Berglas doet dat niet, en niemand snapt hoe hij er toch achter komt waar de kaart zit in het spel. De verslaggever verlaat, na een  demonstratie, verbijsterd het pand.

Geen Java meer nodig

Microsoft is bezig een computer (AI, is het modewoord) te leren om software code te schrijven, op basis van gewone spreektaal. Dus geen programmeertaal meer nodig. Geen Java, Python, C+ of wat dan ook. Belangrijk genoeg om te laten aankondigen door baas Satya Nadella. “Als je in gewone taal kunt beschrijven wat je wilt, dan kan GPT-3 een lijst genereren met de meest relevante formules. ‘De code schrijft zichzelf,” zei hij afgelopen dinsdag op een developer’s conference. Microsoft investeerde vorig jaar $1 miljard in OpenAI.

Zelluf

Er is al een zelfvliegend vliegtuig: deze Cessna Grand Caravan, omgebouwd door Xwing. Nu in testfase. Hij taxiet, stijgt op, vliegt en landt autonoom. (Business Insider).

De ontwikkeling van zelfrijdende auto’s is al een stuk verder. Volvo ontdekte dat zo’n ding veel meer moet ‘praten,’ om de omgeving beter te waarschuwen voor manoeuvres; en dat ‘autogeluiden’ zoals remmen, of het klikken van de richtingsaanwijzer, nodig zijn om te voorkomen dat inzittenden wagenziek worden.

Luchtmacht

Drones veranderen oorlogvoering. De oorlog over Nagorno-Karabach in 2020, tussen Armenië en Azerbeidzjan, werd gewonnen door de laatsten dankzij de inzet van kamikaze-achtige zelfsturende vliegtuigjes die tanks, artillerie, raketwerpers en vrachtwapens uitschakelden. Auteur vergelijkt met de slag om Taranto in 1940, toen voor het eerst in de geschiedenis machtige oorlogsschepen werden uitgeschakeld door vliegtuigjes die bommen lieten vallen. En vuurwapens, aan het eind van de Middeleeuwen, die boogschutters werkeloos maakten. Drones die raketten kunnen afvuren worden nu – behalve door de VS – gemaakt door Turkije, Israel en China.

Prik en win!

Plak een staatslot aan iedere vaccinatiekaart. Om twijfelaars en minvermogenden over de streep te trekken. Het werkte in Ohio, dus waarom niet in Ommen? Voor de theoretici: een vaccin betekent korte-termijn nadeel en lange-termijn voordeel. Mensen zijn niet zo van de lange termijn. Dus een beloning aan het begin – een biertje of een capuccino bij de inenting, of een staatslot – trekt mensen over de streep.