Beesten als orgaanfabriek

Misschien kun je menselijke organen laten groeien in een varken of een schaap. Die zouden dan kunnen worden ‘geoogst’ om te transplanteren in mensen. Om er achter te komen of het kan zijn er nu minstens drie universiteiten en onderzoeksinstellingen in de VS bezig met experimenten. Menselijke stamcellen worden geïnjecteerd in embryo’s van beesten. De afgelopen twaalf maanden zijn zo’n 20 varkens en schapen geïnjecteerd met zo’n embryo. De zwangerschap werd afgebroken na 28 dagen (de zwangerschap van een varken is 114 dagen.) Dat zou lang genoeg zijn om te zien onder welke omstandigheden het hybride embryo groeit en ontwikkelt. Als onderdeel van het experiment wordt het DNA van het dier-embryo veranderd zodat het bepaalde organen niet ontwikkelt; de theorie is dat het menselijke gen dan de ‘productie’ zou overnemen. Zo’n hybride wordt overigens een ‘chimaera’ genoemd, naar het mythische monster dat uit meerdere beesten bestaat. Volgens één van de onderzoekers zijn er al 36 van dat soort implantaties elders in de wereld uitgevoerd. De Amerikaanse overheid heeft afgelopen september de financiering van dergelijke experimenten verboden op ethische gronden. Dus moet het privé worden betaald. Een van de onderzoekers gebruikt zijn eigen bloed om menselijk DNA te verkrijgen want donoren vergt te veel papierwerk. Bovendien zegt hij: als er iets groeit is het mijn eigen orgaan want van mijn cellen. In 2010 al slaagde hij er in om muizen te laten opgroeien met een alvleesklier gemaakt van de genen van een rat.