Energiecentrale

Zonnepanelen werken alleen als de zon schijnt. In de ruimte, voorbij de schaduw van de aarde, schijnt de zon altijd. Isaac Asimov mijmerde in 1941 al: ‘Als je nou eens dáár energie kon opvangen en naar de aarde kon sturen…’ NASA heeft het ruim tien jaar bestudeerd maar begin deze eeuw opgegeven. Nu blijkt China serieuze ambities te hebben om een ‘energiecentrale in de ruimte’ te bouwen. Te beginnen met een kleintje in 2020, een satelliet met een productievermogen van 1 megawatt in 2030 (voldoende om 1.000 huishoudens te laten draaien), en een echte grote ‘centrale’ in 2050. Een satelliet op geostationaire hoogte (35.786 kilometer) boven de evenaar zou met een laserstraal de energie naar de Aarde kunnen sturen, ‘op elke gewenste plek tussen Canada en Tierra del Fuego,’ zegt John Mankins die dit jarenlang bestudeerde voor NASA. Voortschrijdende kennis en lage lanceringskosten (SpaceX) maken het idee levensvatbaarder dan 20 jaar geleden. Allerlei haken en ogen, onder andere deze: als je zonne-energie toevoegt aan de atmosfeer, gaat dan de temperatuur niet omhoog? En: hoe voorkom je dat zo’n laserstraal als een soort kanon wordt gebruikt …?