Pacman voor superbugs

Ons lichaam is een permanent slagveld tussen virussen en bacteriën. Westerse geneeskunde roept vaak de hulp in van antibiotica als een gemene bacterie aan de winnende hand is en een infectie veroorzaakt. Maar het komt steeds vaker voor dat bacteriën resistent worden, en zich ontwikkelen tot ‘superbugs.’ Dan kun je een virus injecteren om te helpen. Het juiste virus werkt als een ‘phagus’ – een soort Pacman die de bacteriën opeet. Maar iedere bacterie vergt een andere phagus. Epidemiologe beschrijft haar verwoede zoektocht naar een virus dat haar man kon redden, die in Egypte een besmetting had opgelopen die leidde tot pancreatitis en een gezwel ter grootte van een voetbal in zijn onderbuik. Door het woestijnstof? Door een Egyptisch ziekenhuis? Virussen voor dit specifieke Acinetobacter baumannii werden gezocht in afvalbergen en rioleringswerken. Op het nippertje werd er eentje gevonden, die intraveneus werd toegediend.

In Rusland en andere voormalige Sovjet-landen is het gebruik van virussen als phagus veel meer ontwikkeld. De VS stimuleerde de ontwikkeling van penicilline tijdens WO2, zodat deze antibioticum tegen 1945 breed verkrijgbaar was. Maar in de oude Sovjet-Unie was penicilline lastig te krijgen, zodat artsen zich stortten op de ontwikkeling van phagus virussen. (tip A. Nieuwland)